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Por que os cães de grande porte crescem mais rápido e morrem mais cedo?

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Para a maioria dos mamíferos, o tamanho importa: os grandes, como os elefantes e as baleias, vivem muito mais do que os pequenos, como os roedores. Mas entre os cães, essa regra é revertida. Chihuahuas minúsculos, por exemplo, podem viver de 8 a 15 anos mais do que seus primos muito maiores, os grandes dinamarqueses. Agora, uma equipe de estudantes de graduação pode estar mais perto de descobrir o porquê. O culpado mais provável? Radicais livres de oxigênio mais nocivos em cachorros de rápido crescimento e que queimam mais energia.


Quando um organismo cresce, suas células quebram o alimento para fazer o combustível molecular que eles precisam. Mas gerar essa energia também pode gerar um visitante indesejável: moléculas renegadas chamadas radicais livres de oxigênio. Essas moléculas estão faltando elétrons e podem danificar as membranas celulares e eventualmente contribuir para o câncer e outras doenças. As moléculas conhecidas como antioxidantes neutralizam esses radicais livres. Mas, em última análise, quanto mais energia produz um organismo, mais radicais livres produz e, em conseqüência, mais antioxidantes ele precisa. Alguns cientistas pensam que os radicais livres contribuem para o envelhecimento, embora isso seja muito discutido.

Para descobrir se isso pode ser verdade em caninos, estudantes da Colgate University, em Hamilton, Nova York, analisaram amostras de 80 cães velhos, grandes e pequenos, que morreram recentemente. Nas células de cachorro adulto, a produção de energia e radicais livres era aproximadamente igual nos dois tamanhos de raça. Mas nas células de cães de pequeno porte, esse equilíbrio estava desligado. Os cães grandes e pequenos adultos tinham quantidades iguais de antioxidantes, mas as células de cachorros de raça grande tinham excesso de radicais livres, demais para que os antioxidantes lutassem, os cientistas relataram no encontro anual da Society for Integrative and Comparative Biology. Isso é provável porque cachorros de raça grande têm metabolismos rápidos, crescendo mais rapidamente e exigindo mais energia do que raças menores, diz Winward. O dano celular mesmo nesta idade jovem pode ter efeitos duradouros.

Os resultados são preliminares, e há outras idéias sobre por que os cães envelhecem assim. Pode ser possível prolongar a vida dos cachorros grandes com suplementos antioxidantes para filhotes, sugere Winward. Esses antioxidantes poderiam ajudar a se livrar dos radicais livres extra desses cães jovens antes de causar danos.

Adam Brasher, um estudante que estuda os efeitos dos radicais livres de oxigênio na Auburn University, no Alabama, é cauteloso. Quantidades excessivas dessas moléculas podem ser prejudiciais, ele admite, "mas os níveis moderados são benéficos".


Com informações de Science Mag
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